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Encuentro cercano de la sonda Stardust-Next de NASA con el cometa Tempel-1

Publicado por el 14/02/2011 – 4:17 pmSin comentarios
Por: Alberto Quijano Vodniza
Master en Física Pura de la Universidad de Puerto Rico
Member of the “American Astronomical Society”
Fundador y Director del Observatorio Astronómico-Universidad de Nariño
Participante en el programa:
“Small Telescope Science Program” asociado al proyecto “DEEP IMPACT”-NASA

Este lunes 14 de febrero (Día de San Valentín), la sonda espacial STARDUST-NEXT se aproximará bastante al cometa Tempel-1. Esta misión inicialmente se identificó con el nombre de STARDUST (Polvo de estrella)  y recogió muestras de la cola del Cometa Wild-2 en el año 2004 y las trajo a la Tierra en el 2006. La sonda en su regreso a la Tierra no descendió, sino que dejó caer las muestras en un módulo protector, muestras que fueron recolectadas por científicos de NASA, para ser examinadas detenidamente. La sonda espacial continuó su exploración científica y ahora la misión se denomina STARDUST-NEXT y su objetivo es tener un encuentro cercano con el cometa Tempel-1 que fue el objetivo principal de la misión de NASA denominada “DEEP IMPACT”. La misión “DEEP IMPACT” hizo colisionar el 4 de julio del 2005, un proyectil “inteligente” con el cometa Tempel-1, a fin de abrir un cráter y entender la dinámica interna del núcleo de los cometas. Se hizo gran cantidad de descubrimientos, pero el cráter no se pudo mirar en esa oportunidad porque se levantó una inmensa cantidad de polvo, cantidad que los modelos teóricos no predijeron antes del impacto. Con los resultados de “DEEP IMPACT”, a los cometas se los identifica como bolas de hielo sucio y con presencia de gran cantidad de polvo.

La nave espacial “STARDUST” ha realizado una esplendorosa labor de investigación: La misión al Wild-2 con retorno de muestras cometarias, dos sobrevuelos a un asteroide  y el sobrevuelo final a Tempel-1.

La “STARDUST-NEXT” visitará este lunes al cometa Tempel-1 para estudiarlo. Es la primera vez en el mundo científico que un cometa se visita dos veces con acercamientos bastante estrechos! Es una oportunidad única! Este experimento dará información vital sobre la dinámica cometaria. Se verificará si los cambios que ocurren en la superficie del cometa son globales o sólo se dan en ciertas zonas.

Un hecho importante: El cometa Tempel-1 posee muchos cráteres, pero no se sabe sin son originados por impactos con otros cuerpos o debido fundamentalmente a la salida del material interno cometario.

Estudiar a los cometas es demasiado importante en Astrofísica porque se obtendrán mejores datos  para entender mucho mejor el origen del Sistema Solar. Los cometas conservan en su superficie y en su interior materiales primitivos vírgenes que no han sido afectados por la erosión.

ALGUNOS DETALLES TÉCNICOS DE LA MISIÓN

La sonda STARDUST-NEXT se acerca al cometa a una velocidad aproximada de 10 kilómetros/segundo y estos cuerpos están actualmente a una distancia de la Tierra de varios millones de kilómetros, pero el 14 de febrero a las 10:37 de la noche (hora colombiana), la sonda tendrá un encuentro cercano con el cometa Tempel-1 y estará a una distancia de tan solo 200 kilómetros de la superficie!  Después de DEEP IMPACT es la primera vez que estaremos cerca de la superficie de un cometa!!

Es importante tener en cuenta que la sonda STARDUST-NEXT tiene ya 12 años y fue re-calculada su órbita para la nueva misión en base al combustible disponible. A pesar de la “vejez” de la instrumentación aún la mayoría de los dispositivos tienen utilidad para la presente labor científica.

La misión fotográfica se ha planeado cuidadosamente para aprovechar con gran eficiencia el tiempo disponible del acercamiento. Se estima que se obtendrán unas 36 imágenes de alta resolución,  20 metros por pixel en el punto más cercano y en General de 80 metros/pixel para otros puntos del acercamiento.

NOTA IMPORTANTE

El Observatorio Astronómico de la Universidad de Nariño participó en  el programa “SMALL TELESCOPE SCIENCE PROGRAM” asociado al proyecto “DEEP IMPACT” de NASA

Nuestro Observatorio participó activamente en ese gran experimento y fue el único observatorio colombiano en hacerlo. Por ese motivo fuimos invitados al gran evento mundial que se llevó a cabo en Bruselas-Bélgica en agosto del 2006. El Congreso se denominó:  “DEEP IMPACT AS A WORLD OBSERVATORY EVENT: SYNERGIES IN SPACE, TIME AND WAVELENGHT”.  Allí estuvieron presentes los científicos de NASA que diseñaron la sonda “DEEP IMPACT” y todos los científicos del mundo que trabajaron en el importante experimento.

La ponencia que presentamos en el evento fue publicada por la mundialmente conocida editorial SPRINGER-VERLAG  en el libro que lleva el mismo nombre del Congreso. Nuestro trabajo aparece en las páginas 87 a 89 con el título de “THE DEEP IMPACT EVENT AS SEEN FROM THE UNIVERSITY OF NARIÑO OBSERVATORY”

http://www.springerlink.com/content/m281134444734934/

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